Waitomo, na Nova Zelândia, é o lar não de uma, mas de centenas dessas cavernas de pirilampos

Não há nada parecido em nenhum outro lugar da Terra, e as cavernas de Waitomo guardam mais segredos do que apenas sua idade.

Waitomo, na Nova Zelândia, é o lar não de uma, mas de centenas dessas cavernas de pirilampos 1

A Nova Zelândia tem sido cenário de muitos filmes e programas de TV graças à sua paisagem épica. Entre montanhas cobertas de neve, lagos profundos e praias deslumbrantes do Pacífico, encontram-se espetáculos ainda mais impressionantes se você apenas olhar um pouco mais fundo… literalmente mais fundo, como no subsolo. As cavernas de Waitomo são conhecidas por suas intrincadas formações rochosas e cavernas naturais, mas essas cavernas guardam outro segredo: vaga-lumes.

Com tanto para ver na superfície da terra, não é de estranhar que estas grutas passem despercebidas por muitos que visitam este belo país. Mesmo assim, é uma atração popular para os habitantes locais e qualquer pessoa interessada em biologia vegetal e geologia, especialmente quando há tanto para conhecer, aprender e amar sobre essas maravilhas naturais. No espaço escuro de cada caverna, esses insetos brilham quase tanto quanto as estrelas acima de cada um emitindo sua própria luminosidade de uma forma inesperada e bela. A ciência por trás de por que esses vermes brilham e por que eles fizeram dos sistemas de cavernas suas casas é bastante simples, mas ainda assim bastante fascinante.

Existem centenas de cavernas, mas as de Waitomo são gratuitas

Em toda a Nova Zelândia, existem centenas de cavernas e muitas delas abrigam pirilampos e outros insetos que vivem em condições úmidas e úmidas, como as das cavernas.

No entanto, em Waitomo, existem lugares que você pode visitar de graça! Para uma visão mais aprofundada do interior de uma das dez cavernas abertas ao público para passeios, os visitantes podem optar por pagar por elas, e isso levará as pessoas a um sistema de cavernas selecionado para que possam ver os vermes brilhantes – e as formações das cavernas – de perto. Para quem procura uma maneira mais casual e gratuita de ver os mesmos pirilampos é ir até Ruakuri Bushwalk à noite com uma lanterna. Os visitantes devem poder vê-los desde a trilha!

Apesar do nome, Glowworms não são exatamente ‘Worms’… Ainda

Glowworms são uma maneira mais fofa de se referir a essas pequenas criaturas brilhantes, no entanto, de acordo com a biologia, eles ainda não são vermes. Os longos fios de ‘vermes’ que os visitantes podem ver ao visitar as Cavernas Waitomo estão na verdade no estágio de larvas, tornando-os mais próximos dos vermes do que dos adultos totalmente crescidos. Quando adultos, esses vermes se tornam mosquitos e recebem o nome científico de Arachnocampa Luminosa. No entanto, isso não os torna menos admiráveis, pois caminhar por uma caverna inteira cheia deles é uma experiência sobrenatural e bela.

As próprias cavernas têm milhões de anos

A maioria das cavernas ao redor do mundo remonta a séculos, senão milhares de anos, e as cavernas em Waitomo, na verdade, remontam a 30 milhões de anos, para ser exato. O processo de formação das cavernas e da rocha sedimentar é realmente incrível, pois a base dessa rocha começou com restos fossilizados de vida marinha.

As placas tectônicas que se deslocaram sob a Nova Zelândia trouxeram a rocha sedimentar de baixo para cima e, à medida que a terra exposta foi submetida a vários padrões climáticos, eventualmente se formaram rachaduras no solo sedimentar, criando os sistemas de cavernas.

Por que os Glowworms são tão luminescentes?

Na verdade, há uma boa razão para esses vermes brilharem tanto e não é apenas para que pareçam bonitos. Seu brilho é na verdade um sinal para outros vermes durante a época de acasalamento e, semelhante a como um pássaro pode cantar para atrair outros ou uma flor atrai abelhas com pólen, os pirilampos atraem parceiros com sua luz.

O processo de incandescência acontece quando os produtos químicos nas caudas dos vermes entram em contato com o oxigênio e o resultado é bastante natural e previsível. Quando um companheiro está por perto, é o fio longo e pegajoso em que esses vaga-lumes se penduram que atrai e aprisiona outro verme.

Nenhuma foto é permitida nas cavernas

Embora possa ser tentador tentar pegar esse brilho em ação, não há fotos permitidas nas Cavernas Waitomo ou em qualquer lugar onde possa haver vaga-lumes. É quase um instinto hoje em dia pegar em nossos telefones ou câmeras para imortalizar uma memória em filme, mas isso deve ser respeitado, pois o flash de um telefone ou câmera pode ser incrivelmente prejudicial tanto para os insetos quanto para o interior das cavernas.

A qualidade de vida desses pirilampos é tão bem cuidada que até as condições da caverna são monitoradas para garantir que a espécie esteja prosperando. Além disso, as paredes das cavernas e as formações rochosas devem ser deixadas intactas; o ambiente dentro da caverna é tão sensível que até mesmo um toque de uma mão humana pode alterar sua química natural.